Alabastro

¿Qué es el alabastro?

El sulfuro (a veces llamado espato satinado) es una designación aplicada a dos minerales distintos: yeso (sulfato de calcio hidratado) y calcita (un carbonato de calcio). El primero es el alabastro de los días actuales; el segundo es generalmente el alabastro de los antiguos.

Los dos tipos son fácilmente distinguibles entre sí por su dureza relativa. El alabastro de yeso es suave, siendo rayado con la uña (dureza 1,5 a 2), mientras que el alabastro de calcita es demasiado duro para ser rayado de esta manera (dureza 3), aunque cede a un cuchillo.

Además, la variedad de calcita, siendo un carbonato, efervesce por reacción con el ácido clorhídrico, en lugar del alabastro de yeso, que prácticamente no se ve afectado por este ácido. ¡Veamos que material es el alabastro!

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Tipos de alabastro

Decoracion de alabastro

Alabastro de calcita

El nombre griego alabastritis parece ser derivado de la ciudad de Alabastro, en Egipto, donde la piedra era explotada, pero la localidad probablemente debe su nombre al mineral; el origen del nombre del mineral es oscura, y se ha sugerido que puede haber tenido un origen árabe.

Las piedras provenientes del oriente eran muy apreciadas para la producción de pequeños frascos de perfume o los vasos de ungüento (que recibian el mismo nombre); se conjetura que éste es un posible origen del nombre.

Este material fue empleado también en Egipto para la fabricación de vasos canopos y varios otros objetos sagrados y funerarios.

Un espléndido sarcófago esculpido en un único bloque de piedra alabastro oriental translúcido de este material se encuentra en el museo de Soane, en Londres.

Fue descubierto por Giovanni Belzoni, en 1817, en la tumba de Seti I, cerca de Tebas, en Egipto, y comprado por el señor John Soane, habiendo sido previamente ofrecido al Museo Británico.

Cuando es cortado en láminas finas las piedras de alabastro son suficientemente translúcidas para ser usadas en ventanas, habiendo sido utilizadas, en iglesias medievales, especialmente en Italia.

El mineral alabastro de calcita puede tener dos orígenes: un depósito estalagmítico, del piso y paredes de cuevas calcáreas, o un tipo de travertino, depositado semejantemente en manantiales de agua calcárea.

Su deposición en capas sucesivas produce la apariencia bandada que el mármol presenta frecuentemente cuando se ve en corte, siendo entonces designado como el ónix-mármol o el alabastro-ónix, o a veces simplemente como ónix – un término que debe, sin embargo, ser restringido a minerales silíceos.

El material alabastro egipcio fue ampliamente explorado cerca de Suez y de Assiut; hay muchas canteras antiguas en los montes sobran a la llanura de Tell El Amarna.

El ónix-mármol argelino fue extraído sobre todo en la provincia de Oran.

En México hay algunos depósitos famosos de una delicada variedad verde en La Pedrara, en el distrito de Tecali, cerca de Puebla y el ónix-mármol ocurre también en el distrito de Tehuacan; en los Estados Unidos ocurre en diversos lugares en California, Arizona, Utah, Colorado y Virginia.

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Alabastro de yeso

Escultura de alabastro

Actualmente, cuando se utiliza el término, se refiere invariablemente a la variedad de grano fino de gipsita.

Miles de artefactos del material alabastro de yeso, datados del final del 4º milenio aC, se encontraron en Tell Brak, actualmente Nagar, Siria.

En la Mesopotamia, se encontró una escultura en este material de yeso, que se cree representa al dios Abu, de la primera mitad del 3º milenio a. C.

El mejor alabastro es ampliamente utilizado como piedra ornamental, especialmente en la decoración eclesiástica y para barandillas de escaleras y atrios.

Su baja dureza permite que sea fácilmente trabajada en formas elaboradas, pero su solubilidad en agua la hace imposible de utilizar en trabajos de exterior.

El alabastro mineral más puro, es un material de color blanco nieve de grano muy fino, que ocurre generalmente asociado a un óxido de hierro, el cual produce manchas y vetas marrón en el material.

Las variedades más gruesas se convierten, por calcinación, en yeso.

Yacimientos

En Europa continental, el centro del comercio de esta piedra es Florencia, en Italia. El de la Toscana ocurre en masas nodulares embutidas en calcáreo, intersratificadas con margas de edad miocénica y pliocénica.

Este material es explotado por medio de galerías subterráneas en el distrito de Volterra.

Variedades y colores

Los colores del alabastro se distinguen en diversas variedades – venoso, manchado, nublado, agatiforme y otras.

El mejor tipo de alabastro, obtenido sobre todo en Castellina Marittima, es enviado a Florencia para ser utilizado en obras escultóricas, mientras que los tipos más comunes son trabajados localmente, en la fabricación de vasos y otros objetos ornamentales comercializados a gran escala, especialmente en Florencia, Pisa y Livorno.

Con el propósito de disminuir la translucidez del material y de obtener una opacidad que dé la impresión de tratarse de mármol, las estatuas son inmersas en un baño de agua y gradualmente calentadas hasta cerca del punto de ebullición; esta operación requiere gran cuidado, pues si la temperatura no es cuidadosamente controlada la piedra adquiere una apariencia blanca como la de la tiza.

El efecto producido por el calentamiento parece ser una deshidratación parcial del yeso.

Si se trata correctamente, la apariencia final es la de verdadero mármol, conocido como mármol de Castellina.

También ser tratado para producir un material que imita el coral y se denomina coral de piedra alabastro.

Colores

Existe una variedad designada por alabastro negro, de la que se conocen sólo tres vetas en todo el mundo: en Oklahoma, Estados Unidos; Italia y China.

El Alabaster Caverns State Park, cerca de Freedom, Oklahoma, contiene varias cuevas de yeso naturales en las que mucho del yeso se encuentra en forma de alabastro. Se pueden encontrar distintas variedades incluyendo, rosa, blanco y el raro color negro.

Formación del Alabastro

Formación Del Alabastro

  1. Situación inicial.
  2. Precipitación por evaporación de las sales, de menor a mayor solubilidad.
  3. Aluviones
  4. Conversion en anhidrita del sulfato calcico dihidratado; formación de «bolos».
  5. Rehidratación bajo presión de la anhidrita y formación final.

Propiedades y usos

El alabastro más puro es un material blanco como la nieve de grano fino y uniforme, pero a menudo se asocia con un óxido de hierro, que produce nubosidad marrón y vetas en la piedra.

Las variedades más gruesas de alabastro de yeso se convierten por calcinación en yeso de París, y a veces se conocen como «piedra de yeso».

La suavidad del esta piedra permite tallarla fácilmente en formas elaboradas, pero su solubilidad en el agua lo hace inadecuado para el trabajo al aire libre.

Si una piedra de yeso con una superficie lisa y pulida se lava con el lavavajillas, se vuelve áspero, opaco y blanco, perdiendo la mayor parte de su translucidez y brillo

Los tipos más finos de alabastro se emplean en gran medida como piedra ornamental, especialmente para la decoración eclesiástica y para las barandas de escaleras y pasillos.

Procesamiento moderno

Técnicas de trabajo

Esta piedra se extrae y luego se vende en bloques a los talleres de alabastro, donde se corta al tamaño necesario y luego se procesa en diferentes técnicas:

  • Montarlo en un torno para obtener formas redondas
  • Tallado en esculturas tridimensionales
  • Cincelado para producir figuras de bajo relieve o decoración
  • Se le da un acabado elaborado que revela su transparencia, color y textura.

Imitación de mármol

Para disminuir la translucidez del alabastro y producir una opacidad que recuerda al verdadero mármol, las estatuas se sumergen en un baño de agua y se calientan gradualmente -casi hasta el punto de ebullición-, operación que requiere un gran cuidado, ya que si no se regula cuidadosamente la temperatura, la piedra adquiere una apariencia blanquecina y calcárea.

El efecto del calentamiento parece ser una deshidratación parcial del yeso. Si se trata correctamente, se parece mucho al verdadero mármol y se conoce como «marmo di Castellina».

Tintura

El alabastro es una piedra porosa y puede «teñirse» en cualquier color o tonalidad, una técnica utilizada desde hace siglos.

Para ello, la piedra debe sumergirse completamente en varias soluciones pigmentarias y calentarse a una temperatura específica.

La técnica puede utilizarse para disimular el alabastro. De esta manera se produce una imitación muy engañosa del coral que se llama «coral de alabastro».

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