Los meteoritos son rocas que proviene del espacio, es decir, que no se han formado en la Tierra. Algunas rocas espaciales son restos de la formación del sistema solar hace unos 4.600 millones de años.

Características de los meteoritos

Se componen generalmente de silicatos en un 95% y varios tipos de aleaciones de hierro y níquel o combinaciones de estos dos elementos con respecto al 5% restante.

Los meteoros vienen sobre todo de colisiones entre pequeños astros, tales como asteroides, que hacen que se desprendan del astro padre y los dirigen hacia el planeta donde terminan cayendo.

Son interesantes para estudiar, ya que se trata de objetos de masa pequeña que se formaron mediante procesos geológicos diferentes de los que intervienen en cuerpos más grandes.

Así pues, los meteoritos son más primitivos y pueden proporcionar más información sobre la formación y las primeras fases de la historia del sistema solar.

Otras fuentes de rocas espaciales son los núcleos de los cometas, que se descomponen en bolas irregulares de grava y polvo cuando se acercan demasiado al Sol. También se ha encontrado una buena veintena de meteoritos provenientes del planeta Marte y un número similar de meteoritos de la Luna.

El único caso conocido de piedras del espacio que han quedado meteoritos fósiles es en un estrato calcáreo cerca de Gotemburgo, donde hay doce capas de condritas y caliza que se formaron a lo largo de un período de aproximadamente 1,75 millones de años durante el periodo Ordovícico, hace unos 480 millones de años.

Los meteoritos y los dinosaurios

Los últimos 540 millones de años, se acepta que hubo cinco grandes extinciones en masa que en la media eliminan la mitad de todas las especies.

La mayor extinción masiva que afecto la vida en la Tierra fue en el Permiano-Triásico, que terminó con el período Permiano a 250 millones de años atrás y mató al 90% de todas las especies. La última extinción en masa llevó al final de los dinosaurios y coincidió con un enorme impacto de meteorito; es la extinción del Cretácico-Terciario (también conocido como la extinción K-T). No hay una evidencia definitiva de impacto que hayan llevado a las cuatro otras granas extinciones en masa, a pesar de que un informe reciente de los científicos del estado de Ohio declaró que ellos localizaron un cráter de impacto de 483 km de diámetro bajo la capa de hielo de la Antártida Oriental que puede tener cerca de 250 millones de años, basados en mediciones de gravedad, que podría estar asociada con el evento de extinción del Permiano-Triásico.

Tipo de meteoritos

Los meteoritos se pueden clasificar según el material del que se componen: piedra, una aleación de hierro y níquel, o combinaciones de estas posibilidades. Estos grupos se describen más abajo. Los tipos de meteoritos también se pueden categorizar en la escala S1-S6 según su metamorfismo de choque, que no es otra cosa que la deformación y el calentamiento que sufrieron durante su impacto contra la Tierra. Los meteoritos que no se deformaron muy se suelen clasificar como S1.

Los tipo de meteoritos también hay dos sistemas para categorizar los meteoritos según el grado de alteración que sufrieron al impactar contra la Tierra: una escala de la A a la E y otra de W0 a W6, en que los meteoritos bien conservados se clasifican como o W0.

Condritas

Condritas

Condritas carbonaceas

Las condritas se componen de rocas màficas con un núcleo pequeño que es indicativo de una exposición rápida. Aproximadamente un 80% de todos los meteoritos son condritas ordinarias. Se formaron durante la fase inicial de la historia del sistema solar y forman parte del material más antiguo que se ha conservado. La mayoría de condritas contienen cóndrulos, granos esféricos milimétricos, y se cree que se trata de material de hasta 4.600 millones de años de antigüedad que proviene del cinturón de asteroides. No se sabe cómo se formaron.

Las condritas carbonáceas son piedras espaciales rocosas que contienen pequeños fragmentos de material orgánico, incluyendo aminoácidos, y representan aproximadamente un 3% de todas las condritas. Se cree que consisten de material no modificado de la nebulosa solar, la nube de polvo a partir del cual se formó el sistema solar, y tienen una composición isotópica similar a la del Sol.

Las acondritas son otro tipo de meteorito rocoso que se parecen a las rocas màficas y magmáticas de la Tierra y en ocasiones están bretxades. Se cree que las acondritas son material proveniente de asteroides grandes, incluyendo el asteroide masivo Vesta, pero también el planeta Marte.

Meteoritos férricos

Meteoritos

Meteorito ferrico

Los meteoritos férricos se componen de aleaciones de hierro y níquel, como kamacita, y representan aproximadamente un 3,8% de todos los meteoritos.  Se cree que se componen de material proveniente del núcleo de asteroides que explotaron.

Los meteoritos metálicos se pueden subdividir en tres subgrupos según su ratio de níquel / hierro y estructura cristalina: las hexahedrites contienen un 4-6% de níquel, las octahedrites contienen un 6-12% y las ataxites contienen más de un 12%. Las estructuras cristalinas de las hexahedrites presentan un patrón rectangular, las octahedrites tienen un hexagonal y las ataxites no tienen estructura cristalina bien definida. Otro nombre para los meteoritos férricos es «siderita».

Piedras férricas

Las piedras férricas consisten en una mezcla aproximadamente a partes iguales de aleaciones de hierro y níquel con silicatos. Representan un 0,5% de todos los meteoritos. Se cree que se componen de material proveniente del límite entre el núcleo y el manto de un astro.

Tectitas

Las tectitas son objetos vítreos que, según la mayoría de investigadores, se formaron en la Tierra como consecuencia de un impacto meteórico. Así pues, las tectitas no son meteoritos en el sentido estricto de la palabra.

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